Blog Jacques Nieuwlaat

De val van een icoon

Published on 01 May 2013
"Are you ready? Ladies and Gentlemen... LET'S... PLAY.....DARTS!" Het zijn de fameuze woorden waarmee Martin Fitzmaurice menige dartsavond voor mij is begonnen. Het zijn de woorden waarmee ik ben opgegroeid in de dartssport. Het zijn de woorden van een man die een voorbeeld voor me is geweest. Het zijn nu ook de woorden die we niet meer gaan horen bij aanvang van de grote toernooien.
201305 01
201305 02
201305 03

Op 7 april jl. was Martin Fitzmaurice de Master of Ceremonies - zeg maar de spreekstalmeester - bij de British Internationals, een toernooi tussen de landenteams van Engeland, Schotland en Wales. Het toernooi zal dit jaar ook via een stream te zien zijn en dat wordt Fitzmaurice fataal. Tijdens zijn presentatie in de pauze tussen twee wedstrijden maakt hij een aantal grappen die niet bij iedereen in goede aarde vallen, welke dankzij de stream via internet over de gehele wereld live te volgen zijn. Al snel volgt een grote rel en Fitzmaurice ziet geen andere uitweg dan het veld te ruimen wat op 11 april een feit was.

Martin begon zijn carrière eind jaren ’70 als mastercaller bij de demonstraties van Bobby George en maakte in 1985 zijn debuut als caller op de Winmau World Masters. Vanaf het midden van de jaren ’80 was hij als caller en spreekstalmeester actief bij de BDO op alle grote toernooien. Hij werd hét gezicht van Lakeside in de eerste jaren dat het darten in Nederland op TV te zien is. Iedereen kent de legendarische zin waarmee elke avond – en ook deze column- werd geopend.

Daar waar hij bij het publiek populair en onomstreden was, was hij dat zeker niet bij alle spelers en bestuurders. Fitzmaurice was naast zijn rol als Master of Ceremonies ook de voorzitter van de spelersvakbond van de BDO, de IDPA. Voor Martin is er maar één organisatie en dat is de BDO. Hij verzette zich dan ook hevig tegen alles wat ook maar riekt naar PDC. Spelers en officials waarmee hij jarenlang op vriendelijke voet heeft gestaan en die de overstap maken naar de PDC werden in de ban gedaan. Voor de volledigheid: Martin Fitzmaurice was één van de mannen was die persoonlijk en emotioneel betrokken waren bij de splitsing van beide bonden in 1994.
Mijn ervaring is dat alle bestuurders en spelers die er persoonlijk bij betrokken zijn geweest heel moeilijk praten over die gebeurtenissen en zeer fanatiek achter hun eigen keuze blijven staan, en Fitzmaurice is daar een lichtend voorbeeld van.

Je kunt het eens zijn met Fitzmaurice of niet, één ding staat wel vast, hij heeft een echt hart voor de dartssport en heeft zich altijd ingezet voor zijn organisatie, de BDO. De laatste jaren waren er steeds meer signalen dat de houdbaarheidsdatum voor de 72-jarige Fitzmaurice was verstreken. Een paar jaar geleden sprak ik nog met een aantal insiders en eigenlijk waren we het er wel over eens: Fitzmaurice was zijn glans een beetje aan het verliezen. In 2012 stond de 35e editie van het BDO wereldkampioenschap op de kalender en dat leek ons toen een prachtige aanleiding om hem een verdiend schitterend afscheid te geven. Nu begrijp ik best dat het een zeer moeilijk gesprek zou zijn, maar toch had dat gesprek gevoerd moeten worden. De BDO liet die kans echter voorbij gaan en dan moet je dus wachten totdat Fitzmaurice zelf wil terug stappen en als hij dat niet wilt dan is het bijna onvermijdelijk dat het afscheid niet zo fris zal worden, wat dus uiteindelijk is gebeurd.

In 2008 is de World Darts Federation de eerste organisatie die zijn banden breekt met Fitzmaurice. Voor de Europe Cup in Denemarken wordt hij niet gevraagd en sindsdien is hij er ook niet meer bij geweest. Andere organisaties, met name buiten Groot-Brittannië, volgen. De BDO blijft echter wel trouw aan hun boegbeeld, ondanks het feit dat langzaam maar zeker de weerstand groeit tegen Fitzmaurice, met name vanuit de spelersgroep. Toch kon je wel merken dat zijn positie langzaam maar zeker onhoudbaar was geworden en daar zit dan ook mijn grootste probleem met deze hele situatie. Natuurlijk wil ik geen moment de racistische uitspraken goed praten of bagatelliseren, maar iedere dartsfan die wel eens op Lakeside of één van de andere grote toernooien is geweest heeft daar de grappen van Fitzmaurice gehoord. En zijn grappen zitten wel vaker op het randje van wat kan. Ik geloof voor geen seconde dat hij een racist is en ik heb menige Nederlandse cabaretier of Engelse stand-up comedian echt wel stuitender opmerkingen horen maken onder de noemer “dat is cabaret”. Voor Fitzmaurice gelden echter andere maatstaven en laat ik voorop stellen dat hij dat ook wist. Omdat het moeilijke afscheidsgesprek nooit is gevoerd gaat Fitzmaurice nu met boegeroep via de achterdeur naar buiten, daar waar hij natuurlijk met een daverend applaus van het podium had moeten gaan. Iemand met zo’n prachtige carrière verdient het om anders te worden herinnerd dan nu het geval is.

Voor mij was Fitzmaurice een voorbeeld, als beginnend caller heb ik vaak videobanden bestudeerd om te kijken hoe hij de aankondigingen van de spelers deed. Later heb ik met Fitzmaurice mogen samenwerken op grote toernooien als de Dutch Open en de Doeland Grand Masters en ik heb het gevoel dat er altijd wederzijds respect is geweest - al hadden wij ten opzichte van elkaar een andere kijk op de dartssport. Voor een deel ben ik in de voetsporen gestreden van Fitzmaurice. Een aantal jaren heb ik op het podium van de Dutch Open zijn taken overgenomen en ik mag sinds 2008 de toernooien van de WDF presenteren, samen met Richard Ashdown. Richard zal overigens de opvolger worden van Fitzmaurice bij de BDO en ik kan me geen betere man voorstellen voor die baan. Richard is een open, eerlijke jonge man die de BDO een frisse nieuwe uitstraling zal geven. Daarbij is hij bij spelers en bestuurders geliefd en heeft hij niet de geschiedenis van de splitsing bij zich, hij staat een stuk opener richting de PDC. Als vakman heeft hij zijn opleiding gehad bij Bobby George dus dat zit ook wel snor. Natuurlijk zal het voor iedereen even wennen zijn als Richard op 4 januari 2014 het podium van de Lakeside Country Club zal betreden, maar ik denk dat hij zich het podium snel eigen zal maken.

Ik wens Richard heel veel succes met zijn nieuwe loopbaan en ik hoop dat er nog een mooi afscheid wordt gepland voor Martin, want dat heeft hij echt wel verdiend!

Jacques Nieuwlaat

Comments